Les 2,4 Heures du Mans

On n’arrête pas de jouer parce qu’on vieillit, on vieillit parce qu’on arrête de jouer, disait George Bernard Shaw. Chez Top Gear, la question ne se pose pas, nous sommes restés de grands enfants. À commencer par Tom Harrison, qui incarnera aujourd’hui Harrison Maximilian Tumblebottom-Smythe, quatrième vicomte de North Witheringshire, et moi-même, alias le sémillant Angus Caddington von Kewpiddle.

Aujourd’hui, nous allons devoir jouer avec – pardon, évaluer objectivement – la star des listes de Noël de cette fin d’année chez The Little Car Company.

Laissez-nous vous présenter la Bugatti Baby II, une réplique aux trois quarts incroyablement fidèle de la Bugatti Type 35. Cette dernière est une légende du sport automobile d’avant-guerre, avec plus de 1000 victoires à son actif et des innovations en matière de réduction du poids, comme les jantes alliage ou un essieu avant creux. Même Roland, le fils de 4 ans d’Ettore Bugatti, en voulait une. Son père et son frère aîné lui ont donc confectionné une réplique à l’échelle 1:2 en 1926. Mais comme tout bon jouet, il a fait des jaloux. Les clients en visite à l’usine ont tous voulu la leur, et Ettore a dit oui.

Environ 500 ont été fabriquées, ce qui en fait la Bugatti la plus produite à ce jour. L’une d’entre elles est là aussi, plus mignonne que jamais sous sa patine. Valeur estimée : 90 000 €.

Ni Harrison ni moi ne parvenons à glisser une chaussure à bord de cette adorable antiquité – qu’il s’agisse d’un brogue en veau-velours ou d’une bottine de pilote ignifugée – mais nous ne nous faisons pas prier pour grimper chacun dans une Baby II toute neuve. Dont les caractéristiques sont autrement sérieuses…

Seules 500 de ces répliques un peu plus grandes seront construites, consciencieusement reproduites à partir d’un scan 3D de la Baby originelle. Comme cette dernière, elles sont animées non par un petit 8 cylindres en ligne, mais par un moteur électrique. Sous sa carrosserie en fibre de verre, le modèle de base offre 5,4 ch et une autonomie de 21 km, moyennant 30 000 €.

Mais vous croyiez vraiment que Tumblebottom-Smythe et Caddington von Kewpiddle allaient se contenter de la voiture standard ? Ciel, non. À moi la version Vitesse avec sa carlingue en fibre de carbone, vendue 43 500 €.

Le moteur de cette dernière développe une puissance déjà plus coquette de 13,6 ch. Dans le mode Novice, qu’on sélectionne via une élégante clé sur le tableau de bord, on atteint une ébouriffante vitesse de pointe de 20 km/h. En mode Expert, 45 km/h. Cet exemplaire, noté-je tout en verrouillant le superbe volant Nardi amovible, dispose de surcroît de la Speed Key, qui imite sans vergogne celle de la Chiron.

Et là, on parle de 90 km/h, sans portières, ni pare-brise, ni ceinture. Ça ne rigole plus. Tu n’as pas l’ombre d’une chance, mon vieux Harrison. Allez, à la revoyure !

TH : Kewpiddle, fieffé menteur ! Tu n’as pas choisi la Vitesse pour sa carrosserie en fibre de carbone, mais parce que sa livrée rouge brillant s’accorde avec tes bottines de parvenu. Mal t’en a pris : tu aurais dû opter pour une Pur Sang comme la mienne, avec sa délicate carrosserie en alu façonnée à la main. C’est le choix du connaisseur, et elle est aussi véloce que la tienne. Certes, elle est 15 000 € plus chère, mais ce n’est rien quand on possède comme moi la plus grande partie du Berkshire.

OK : Fichtre ! En effet, on sent que ce fuselage a été modelé avec amour. Cela prend 200 heures par voiture, ai-je entendu dire. Je dois reconnaître qu’elle craque considérablement moins que ma structure ultralégère digne d’une Formule 1.

Toutefois, puisque nous nous trouvons dans mon jardin de l’Oxfordshire et que nous avons une ancienne base de la RAF à explorer, que dirais-tu de parier cinquante écus sur une course ? Je meurs d’envie d’une bonne séance de décrassage. Ces freins à tambour régénératifs sont mieux modulés que ceux de la Toyota hybride de mon majordome, et les pneus Michelin de moto ont un grip surprenant. Comment est la tienne en virage, vieille branche ?

TH : Absolument jubilatoire. Les bras de direction, les ressorts à lame et l’essieu avant creux sont tous directement inspirés de la Type 35 originelle. La Baby dispose d’amortisseurs réglables et d’un différentiel arrière autobloquant afin de permettre à n’importe quel ado attardé (et dépourvu d’instinct de survie) de passer tous les virages en drift. Elle est bien plus sophistiquée qu’elle le devrait, et c’est pour ça qu’elle est si amusante. C’est aussi un très bel objet, que je serais ravi d’exposer dans mon salon. Il y a un détail que tu aimes en particulier, mon cher ?

OK : Hormis les pédales guillochées qui sont celles de ma Chiron de 1500 ch en réduction, je suis sous le charme de toutes ces pièces de direction exposées à l’air libre. Les regarder à l’œuvre pendant qu’un pneu avant hurle et que l’autre est en l’air est délicieux. Et ce frein à main monté à l’extérieur de la carrosserie est vraiment trop tentant : je me demande si je pourrais arriver à tirer le tien dans la ligne droite… Hop, victoire assurée ! Ah, et j’aimerais bien que les sièges aient des renforts latéraux, aussi : je manque de glisser hors du cockpit dans l’épingle.

TH : Tu ne peux me vaincre, Kewpiddle ! Tes tactiques sournoises n’ont pas leur place dans cette course de pur-sang qui, Dieu soit loué, touche à sa fin. Même si mon corps d’athlète de 1,83 m rentre sans trop de problème dans la nouvelle Baby Bugatti, je ne suis pas sûr d’avoir très envie de tester les presque 50 km d’autonomie théorique de cette version d’une seule traite. Que ne donnerais-je pour avoir ta colonne de direction extensible ?

OK : Certes, mais n’oublions pas que le conducteur type de cet engin sera un préado pour un tour de parc… J’ai cependant ouï dire qu’ils allaient proposer un package routier incluant des clignotants et des garde-boue, qui s’ajouteront aux feux à LED et au klaxon. Il me semble qu’on est aussi bien à s’amuser tranquillement sur la piste. Sapristi ! Serait-ce le drapeau à damier ! Je crains que tu ne me doives la moitié du Wiltshire, mon vieux. À moins que tu préfères me faire don de la voiture vaincue ?

TH : Raté, vil tricheur. Les 500 exemplaires de cette Baby II sont déjà tous réservés. Tu vas devoir rentrer vers ton manoir dans tes ignobles bottines, j’en ai bien peur.